Unibet følger NHL: Vurdering av Playoff-kandidatene!


Vi har snakket med Unibets ishockey-ekspert i forkant av playoff-spillet i NHL.

Juhalvaltteri Salminen jobber som freelance-journalist og ekspertkommentator for den finske TV-kanalen Nelonen Pro. Sistnevnte dekker SM-ligaen, en av Europas beste hockey-ligaer. Salminen bidrar i tillegg med hockey-stoff til en rekke finske aviser.

For de av oss som ikke følger NHL på nært hold, kan du fortelle oss litt om hvordan serien – og ikke minst playoff-spillet er organisert?

Divisjonssystemet gjennomgikk en restrukturering før denne sesongen, så dette er et betimelig spørsmål.

De første tre rundene av playoff-spillet foregår mellom lag fra de samme ligaene – som i sin tur består av to divisjoner hver. De tre topplagene i hver divisjon er automatisk kvalifisert for playoff-spillet, mens de gjenstående to plassene – eller såkalte Wild Cards – i hver liga går til de beste lagene utenfor topp tre. Vinnerne av hver divisjon møter et Wild Card-lag i første runde av playoffen, mens nummer to og tre i divisjonen møter hverandre.

Jeg er klar over at dette kan sette grå hår i hodet på dem som ikke følger NHL på regelmessig basis. Heldigvis har NHL en nyttig og oversiktlig playoff-spalte som burde være forklarende nok: http://www.nhl.com/ice/stanleycup.htm.

De første to playoff-rundene spilles mellom lagene i samme divisjon. Den tredje runden er Conference-finalen (ligafinalen), hvor vinneren er klar for Stanley Cup-finalen – siste hinder.

Samtlige play-off oppgjør er best-av-syv. Fire gevinster garanterer dermed avansement til neste runde.

 

Det er 16 lag totalt i playoff-spillet. Hvordan vuderer du de fremste kandidatene til Stanley Cup-troféet?

Boston Bruins - 4.00 -  ble tildelt ”President’s Trophy” etter å ha sanket flest poeng iløpet av det ordinære seriespillet. De er på alle måter et meget godt lag. I Tuuka Rask har de kanskje den beste målvakten i ligaen. Andre stjerner inkluderer – men er så visst ikke begrenset til – den o’store forsvarsspilleren Zdeno Chara, center og visekaptein Patrice Bergeron og veteran-angriperen Jarome Iginla. Her er det kvalitet i alle ledd, og etter tapet i fjorårets Stanley Cup-finale er de sulte på revansje.

I Eastern er likeledes Pittsburgh Penguins - 7.50 - en stor trussel. Sidney Crosby toppet poengstatistikken med god margin i det ordinære seriespillet, og laget kan skilte med en rekke gode spillere. Mye har handlet om målvakten Marc Andre Fleury. Sisteskansen er god, men har ingen god statistikk i såkalte store kamper. Dersom Fleury kan holde nervene i sjakk, kan Penguins gå hele veien.

Anaheim Ducks - 9.00 - var best i Western, og de kan bare ikke avskrives. Ducks hadde et par svake perioder iløpet av sesongen, men dette er et lag bestående av veteraner som vet hvordan de skal takle motgang. Angriperne Corey Perry, Ryan Getzlaf og Teemu Selänne er klubbens store stjerner. De er kanskje ikke de største favorittene, men vil by noen og enhver kamp til døra. Å se Ducks løfte bøtta vil ikke som et mirakel å regne.

Chicago Blackhawks - 8.50 - har gjort sine saker godt med tanke på å holde kjernen av det Stanley Cup-vinnende mannskapet fra fjoråret samlet. Slett ingen lett oppgave i disse tider med lønnstak. Hawks trøblet noe på tampen av sesongen, men jeg forventer dem tilbake i slag når playoff-spillet begynner.

I mine øyne er de store outsiderne å finne i Western Conference. Colorado Avalanche - 15.00være sesongens overraskelseslag der de endte på andreplass i Conference. Den forhenværende målvaktstjernen Patrick Roy har vist seg å være noe av en karakter på benken også. Selv om Avalanche har enkelte stjerner (Gabriel Landeskog og nykommer Nathan McKinnon, for å nevne et par), er dette først og fremst et arbeidslag. Filosofien handler om å forsvare seg for livet, beholde pucken i egen sone og overlate resten til de energiske angriperne. Dette er et ungt lag, og en klubb som ikke har levert noe som helst de seneste årene. Mangelen på erfaring betyr at å komme langt i dette gamet trolig er for mye forlangt. For all del; de har kvaliteter til rådighet!

San Jose Sharks - 10.00 - har egentlig aldri vunnet noe som helst, men er like fullt et veldig bra hockey-lag. Klubben har sanket høyst respektable 111 poeng i Western, og selv om det er langt mellom stjernene, sammenlignet med de største lagene, er det fortsatt et habilt mannskap.

I Eastern kan Philadeplhia Flyers - 28.00 - være noen å se opp for. Laget hadde en veldig treg start på sesongen, men har ikke sett seg tilbake etter at ting begynte å fungere. Claude Giroux endre på tredjeplass på poengoversikten, og han er til alt overmål ikke den eneste stjernen i laget.

Så hvem skal vi styre unna? St Louis Blues - 8.50. Om ikke annet tidlig i playoff-spillet. The Blues ble regnet å være en av de fremste utfordrerne til Stanley Cup-troféet, men de har klappet sammen sent i det ordinære seriespillet. Mye skal i så måte tilskrives skadeproblemer. Barret Jackman, Alex Pietrangelo, Brendan Morrow, David Backes, T.J. Oshie, Patrick Berglund, Vladimir Sobotka og Vladimir Tarasenko måtte alle følge sesongens siste kamp fra tribunen – og dette er på alle måter gode spillere. Dersom the Blues stiller friske og raske, er de et av de beste lagene. Men, sjekk skadelisten!

Som nordmenn er vi veldig interessert i Mats Zuccarello og Rangers. Kan du gi en kort vurdering av hans sesong og ikke minst Rangers?

Zuccarello har hatt en veldig god sesong personlig, og levert karrierebeste med 59 poeng. Nordmannen er likeledes poengkonge i Rangers. Når sant skal sies har en rekke Rangers-spillere ikke prestert som forventet, noe som har hjulpet Zuccarello opp på scoringstoppen. Men, for all del; Mats har gjort sine saker godt.

Hva angår Rangers - 22.00 - og playoff-spillet er jeg derimot ikke fullt så sikker. I det ordinære seriespillet var de brukbare, men heller ikke mer. Når vi ser på spillerstallen har de kvaliteter til å kunne gjøre det bedre. Dersom de skal gjøre seg forhåpninger om suksess, er de avhengig av at stjernespillere som Rick Nash, Brad Richards og forsvarer Ryan McDonagh leverer fra første skøyteskjær. 59 poeng skal strengt tatt ikke gjøre deg til poengkonge i slikt selskap – og jeg gjentar at dette ikke er en kritikk av Zuccarello. Rangers har potensial, men for øyeblikket virker seg 1. runde-kampen mot Flyers som en veldig vanskelig oppgave.

Sist men ikke minst; hvem tror du ender som Stanley Cup-vinner?

I mine øyne er Chicago Blackhawks, med deres erfaring fra å vinne Stanley Cup, fremdeles favoritten. Jeg velger likevel Boston Bruins! De har overbevist i det ordinære seriespillet, de har en framifrå målvakt (noe som ofte avgjør kamper), overtallsspillet er meget patent, og spillerstallen oser kvalitet. De vil i tillegg være lystne på å vinne etter å ha tapt fjorårets finale med knapp margin.

Sats på hvem som vinner Stanley Cup her!