Fletchers retur er godt nytt for Uniteds midtbane!


Det var ikke blant det mest sensasjonelle som har skjedd den siste uka, men Darren Fletchers retur søndag kan vise seg som en av de mest betydningsfulle hendelsene i årets Premier League. 

Da midtbanespilleren fikk 20 minutter for Ryan Giggs mot Aston Villa, fikk skotten en hjertelig velkomst. For første gang på ett år, var Fletcher altså tilbake i Premeir League; mannens opptreden markerte en umulig vending i en karriere som har vært preget av mangel på stabilitet. 

De tre siste årene har Fletcher kjempet mot kronisk inflammatorisk tarmsykdom (ulcerative colitis), som i sin tur har påvirket vekt, energinivå og generell helsetilstand. Sykdommen har i tillegg truet med å sette karrierepunktum for Fletcher, med dertil hørende rykteflom i mediene. 

Da Fletcher fikk diagnosen i 2010, kunne det ikke kommet på et verre tidspunkt. Midtbanespilleren var nemlig i sitt livs form. Han var selvskrevet på Uniteds midtbane, var klubbens visekaptein og hadde blitt plukket ut på Årets Premier League-lag i 2009/2010. I en alder av 25 år - på vei mot karrierebeste - var han Fergies juvel på midtbanen. 

Det har ikke alltid vært slik, må vite. Han ble i utgangspunktet regnet som David Beckhams naturlige etterfølger på høyrekanten, men Fletchers inntreden tok lengre tid enn de foregående generasjonene av Fergies unggutter. Mens Beckham, Scholes, Butt og Neville-brødrene øyeblikkelig fant seg til rette på førstelaget, var Fletchers vei mot toppen langt vanskeligere.  

Etter sin debut i 2002, tok det lang tid før de trofaste på Stretford End trykket ham til sitt bryst. Han var spebygd og klossete i taklingene. Rett og slett uten åpenbare kvaliteter som fotballspiller. Han må være Sir Alex' uekte sønn, spøkte supporterne. 

Det skulle ta mange år - med bøttevis av skjellsord - før Fergusons ukuelige tro på landsmannen viste seg berettiget. Men, meningene endret seg, kritikerne stilnet og Fletcher blomstret som ingen kunne forestilt seg. 

I årene mellom 2006-2010 ble Fletcher i økende grad en sentral figur, da United sikret seg tre ligatitler og tok seg til to etterfølgende Champions League-finaler. Skotten ga de kreative spillerne en plattform de kunne operere fra, Wayne Rooney fisket ballen mens Nani smatt forbi enhver forsvarer. Fletcher forsøkte, la pasninger, og dekket like store områder av banen som en forvokst plenklipper; og tok ansvaret for å kneble motstandernes trusler, og ikke minst - dirigere tempoet. 

Fletcher valser ikke rundt med en selvsikker mine, ei heller surfer han forbi motstanderens forsvarere. Og sjelden har du sett ham notere seg for en frekk scoring. Men, som kjent: Jo flere kokker, jo mer søl. Som Sir Alex så flott sa det: "For hver Ronaldo eller Rooney, trenger du en Darren Fletcher". 

Som et viktig tannhjul på Fergusons midtbane, lyttet Fletcher våkent til instruksjonene han fikk, og utførte jobben uten å mukke. Mannens overnaturlige energinivå er også hans største styrke. Og deri ligger det største spørsmålstegnet når han nå er tilbake på banen. Han sykdommen frarøvet ham den fremste kvaliteten? Det gjenstår å se. Hva vi derimot vet, er at det har vært - og er - et skrikende behov på Uniteds midtbane i Fletchers fravær. Med nevnte i mente, er Fletchers tilbakekomst definitiv med på å avhjelpe arbeidet med å få klubben på rett kjøl igjen under David Moyes. 

Selvsagt er det en fare for at dette kan være nok en luftspeiling, som vi i fjor - og sesongen før der igjen - da han spilte et knippe kamper før han måtte gi tapt for sykdommen igjen. Ved denne korsveien synes han likevel i bedre form; ikke bare som en blek skygge av seg selv som forrige sesong. 

I en alder av 29 år er Darren Fletcher ved et veiskille. Han kan ende som et av det 21. århundrets største tapte fotballtalenter, men vi håper alle at han finner tilbake til sin utenomjordiske fysiske form. Som tross alt gjorde ham til en av juvelene i Fergies krone. Bare da vil historien kunne felle en annen dom over karrieren hans.