Kroatia anno 2013 er briljante arbeidshester


Man kan gjerne diskutere hvor interessant det er med et betydningsløst vennskapsoppgjør i sommersol. Fredag er det derimot VM-kvalifisering, hvor Gordon Strachans Skottland vil få sin fulle hyre i Zagreb.

Dersom du er en av dem som har hatt blikket festet på Belgia i Gruppe A, har du trolig gått glipp av et glimrende Kroatia. 

Laget går inn i dette oppgjøret i god form, og Igor Stimac har i tillegg et par ess i ermet. Om spillerne ikke alltid har blitt til del de største overskriftene, kan flere av dem se tilbake på utsøkt spill de seneste sesongene. 

I angrep finner vi - naturlig nok - Mario Mandzukic, hvis spillers scoringsform mot Irland og Italia i Euro 2012 for alvor satte ham på fotballkartet. Og inn i Bayern Münchens spillerstall. 

Mange (undertegnede inkluderte) forventet at Super Mario II i stor grad skulle spille annenfiolin for den godeste Gomez. En skade på toppscoreren fra 2011/2012-sesongen ga kroaten muligheten han trengte. Som vi burde ha fått med oss nå; når Mandzukic får en sjanse, lar han den sjelden gå fra seg. 

Skottland kan meget vel frykte kroatenes tekniske ferdigheter, mens de trolig føler seg trygge på at de kan måle seg med henblikk på arbeidsetikk. Hva angår Mandzukic har de imidlertid fått noe å bryne seg på.

Angriperens 20 fulltreffere har selvsagt vært nyttige, selv om mannens allroundegenskaper har vært vel så viktig. Da han erstattet Gomez etter drøye timen spilt av lørdagens DFB Pokal-finale mot Stuttgart, hadde den tyske landslagsspillerens to mål allerede sørget for en betryggende 3-0 ledelse. De fleste trodde således at Mandzukic' innhopp ikke var mer enn en hyggelig gest overfor publikum. 

Spilleren selv ville det annerledes. Kun sekunder etter sin inntreden raste han forbi Stuttgarts Serdar Tasci med lynets hastighet, og noen øyeblikk deretter tvang han målvakt Sven Ulreich til å foreta en redning fra øverste hylle. 

I det hele tatt har det meste handlet om Mandzukic denne sesongen. Måten han håndterte Dortmunds kaptein på i Champions League-finalen, ga Jupp Heynckes mannskap ledelsen.

Mandzukic er vel og merke ikke den eneste kroaten som kan si seg godt fornøyd med sist sesong. Da Liverpool ble koblet til Sevillas Ivan Rakitic, var den eneste overraskelsen at toppklubbene ikke tidligere hadde fått øynene fått øynene opp for midtbanespilleren. 

Den andaluciske klubben har levd i skyggenes dal siden UEFA Cup-triumfene i 2006 og 2007. Den anvendelige Rakitic har vært en nøkkelspiller i gjenreisningen som har funnet sted på Estadio Ramon Sanchez Pizjuan.

Kroaten anses som så viktig, at Sevilla heller selger talismanen Alvaro Negredo dersom det skulle knipe økonomisk. Han var å finne på høyrekanten da han imponerte under Euro 2012, mens har også figurert på den andre siden av midtbanen for Sevilla. Han tilbragte lengre perioder i en tilbaketrukket rolle for sin første klubb - Schalke; en rolle han syntes å trives godt i. 

Rakitic er selve symbolet på denne generasjonen av Kroatia; kanskje ikke like teknisk begavet som versjonene som blendet en hel verden i 1996 og 1998, men med en uslåelig kombinasjon av arbeidsmoral og kreative føtter. 

Trener Stimacs forsvarsrekke kan kalles tilårskommen, med veteranen Josip Simunic og Dejan Lovren fremdeles i aksjon. Vi snakker kanskje ikke den beste av de bakre rekker, men Skottland må i første omgang komme seg så høyt opp på Kroatias banehalvdel. 

Sats på Kroatia vs Skottland her!