Hvordan Europa League kan heve anseelsen!


Europa League er en turnering som ikke står spesielt høyt i kurs; spesielt i England.

Champions Leagues lillebror anses mer som en forstyrrende faktor for de engelske lagene som går glipp av en topp-fire-plassering. Følgelig at de dermed må sjonglere kveldskamper torsdag med hjemlige serieforpliktelser. Kort fortalt; turneringen blir sett på som en pest og en plage - og viktigst av alt: en hindring på veien til Champions League den påfølgende sesongen.

Inneværende sesong har vi imidlertid to saftige semifinaler å sette tennene i; hvorav Juventus vs Benfica kanskje er den aller gjeveste. Dette strålende Bianconeri-mannskapet møter et Benfica-lag midt inne i et følelsesmessig kaos. Årsaken ligger selvsagt å finne i klubblegendene Mario Coluna og Eusebios nylige dødsfall. Dette er et spennende oppgjør, og alle de underliggende momentene gjør det ekstra seerverdig. Så hvorfor all likegyldigheten til Europa League?

Det er en noe oppskrytt og overdimensjonert turnering, javel. Og UEFA er nødt til å ofre kortsiktige inntekter til fordel for langsiktig interesse. Hvis ikke, kan turneringen ende opp som den gamle Cupvinner-cupen. Tre kvalifiseringsrunder, etterfulgt av playoff-spill, gruppespill og utslagsrunder med 32 lag er et maraton de fleste lagene - med blikket festet på Champions Leauge-fotball - er heller lite interessert i.

Så har vi det faktum at kampene spilles på torsdager. Dersom kampene blir lagt opp som en bakgårdsturnering, så vil den behandles deretter. Å spille Europa League på tirsdag og onsdag - på samme dager hvor Champions League går av stabelen - vil heve anseelsen - og samtidig fjerne behovet for å forstyrre det hjemlige seriespillet.

UEFA, som har bekreftet at vinneren av 2015-utgaven av Europa League automatisk får plass i Champions League 2015/2016, bør likeledes heve premiebeløpene og slutte med praksisen hvor taperne i Champions League går rett inn i tuneringen. Sistnevnte er utelukkende med på å gi kritikerne vann på mølla. Det er i sannhet fremdeles mye fotballens høye herrer kan gjøre for å heve turneringens status.

Atletico Madrid har bevist at suksess i Europa League kan fungere som et springbrett til større ting. Iløpet av de fire seneste sesongene har Los Rojiblancos tatt turneringen seriøst. Som et resultat vant de både i 2010 og 2012, og har parallelt hatt muligheten til å bygge fundamentet for et lag som pr dags dato er i semifinalene i Champions League, og ansett som en av de beste klubbene på kontinentet.

Tottenham, som er en større klubb enn Atletico dersom vi utelukkende ser på det økonomiske, har på sin side tatt lettere på konkurransen, men er lysår unna å levere noe i nærheten av hva spanjolene har gjort på banen.

Det er ikke mangel på grunner til å nyte Europa League; akkurat slik som supporterne til Juventus, Benfica og Valencia gjør i kveld. UEFA har imidlertid en lang vei å gå for å heve Europas andre klubbturnering til fordums storhet. 

Tapende finalist i 2013, Benfica, er priset til 2.60 i odds for seier mot Juventus!